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你吃过多少基改食物

你吃过多少基改食物
图片来源:unsplash,CC0 Licensed.

随着CRISPR技术在世界各地传开,食品政治学成了众多我必须自修的一个领域。我知道经过基因编辑的动植物势必将与基改生物相提并论,因此特别去研究了各国政府和公益团体在提到「基改生物」(genetically modified organism)这个词时,到底意味着什幺。

美国农业部将基因改造定义为「为特定用途,以基因工程或其他更传统的方法,生产经过改良的动植物,其改良表徵将会持续遗传下去。」这样广泛的定义涵盖了基因编辑等新技术到一些较为传统的方法,例如突变育种。事实上,用这个定义来看,除了野生蘑菇、野生浆果、野味和野生鱼类之外,我们所有吃下肚的食物,几乎都可以算是基改生物。

不过,一般对基改生物的定义,仅是指那些遗传物质遭到重组DNA技术以及基因剪接技术改变的生物体,在这过程中会将外源DNA序列加入到生物的基因体内。第一种商业化生产的基改生物,也就是名为「佳味」(Flavr Savr)的慢熟番茄品种,自从1994年获得核准上市以来,在美国已经有五十多种研发出来的基改作物,包括玉米、棉花、木瓜、稻米、大豆、南瓜、生产菜籽油的油菜等,获得商业化种植的许可。到了2015年,在美国种植的农作物中,有92%的玉米、94%的棉花和94%的大豆,都是经基因工程处理过的品种。

改良农作物会带来一定的环境和经济优势。种植增强防病虫害能力的作物,让农民在获得高产量的同时,还能减少对有害的化学农药和除草剂的依赖。基因工程也拯救了整个夏威夷木瓜产业,让木瓜安然度过病毒的侵害,而且要不了多久,科学家就可确定这种技术能够保护香蕉和李子等水果,不受新病原体所威胁。

儘管有这些好处,儘管有数亿人食用这些基改食物后并没有出现任何问题,但这类食品仍然饱受批评,成为众矢之的,不断面对公众严密的监督和强烈抗议,而其中大部分说法根本不值得如此关注。反对声浪主要集中在少数几篇声称会对消费者健康或环境造成不利影响的研究上,例如,基改马铃薯会让老鼠得癌症,以及基改玉米害死了帝王蝶,但是这些研究报告的结论,与许多后续研究不一致,并受到多数科学社群的谴责。事实上,基改生物是人类消费品中受到最严密监督审查的一类产品,而且也有几乎一致的科学共识认为,基改食品与传统方法生产的食品一样安全。基改生物得到美国联邦监督部门、美国医学会、美国国家科学院、英国皇家医学会、欧盟委员会和世界卫生组织的支持。儘管如此,仍有将近60%的美国人认为基改生物是不安全的。

关于基改生物这个主题,科学共识与民意之间出现分歧,照目前的态势看来,我们至少可以说这非常让人忧心。我认为这有部分反映出,科学家和广大公众之间交流是失败的。即便我研究CRISPR的时间相对较短,也发现要在这两个世界之间保持建设性的公开对话,是十分有挑战性的任务,但我同时体会到这种沟通对于科学发现的进步有其必要性。

其中一个癥结点在于,在许多人的观念中,基改生物在某种程度上是不自然、违反常理的。但是我们吃下肚的东西,几乎都曾经为人类所改变,我们进行作物的品种改良时,通常是让种子的DNA产生随机突变,再从中培育出带有适合表徵的植物。因此,「自然」和「不自然」之间的分界,早就变得相当模糊。由中子辐射产生的红葡萄柚,用秋水仙素这种化合物产生的无籽西瓜,每棵树都是以基因选殖技术完美複製出来的苹果园;现代农业的每个层面都是不自然的。然而,大多数人仍毫无怨言的吃下这些食物。

【书籍资讯】

《基因编辑大革命》

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